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區塊鏈的民主與代價

2018/10/3 — 16:19

資料圖片,來源:WorldSpectrum @Pixabay.com

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近日有朋友打算涉足加密貨幣,向我請教買賣流程,於是我示範了一次如何從「冷錢包」(cold wallet)中轉出以太幣,再收取比特幣。連同確認時間,整個交易共用了約九十分鐘。朋友對此非常驚訝,甚至認為是科技大倒退,因為科技越來越進步,網絡速度亦越來越快,那交易速度想必亦越來越快,理應接近「秒殺」程度,何以號稱能改變世界的區塊鏈技術竟然如此「失威」?我相信除了這位朋友外,尚有很多對加密貨幣、區塊鏈略知一二的朋友都會有這個疑問。單就速度和效率而言,傳統中央數據庫模式必定比區塊鏈來得快,就如中央集權和民主制度的分別。

傳統中央數據庫與區塊鏈的運作不同,前者一早設定好規則,由少數人集中控制,由他們編輯或更新內容,而因為假定了過程中的參與人士都是被信任的成員,故只要符合條件,所有要求都可直接執行。這好比一個擁有絕對話事權的老闆,將權力集中在其一人身上,事事都可以說了算,所以速度快、效率高,同時,只要這位管理者的決策永遠正確,機構就能所向披靡。

相反,區塊鏈則將權力分散到不同的節點之上,以點對點的形式作為基礎,所有運作都需要超過某一數量的節點接納才可實行,而重大決定更需要投票,就像民主制度︰人人都有選票去就不同決定表態,同時有相應的義務,即比特幣中的 POW(Proof of Work)工作量證明。假如不滿現行制度,亦容許有改變的可能,但一切變動,必須經過投票。正因如此,區塊鏈上的每個交易和行動都牽涉到其他持份者的參與和表態,速度當然比中央數據庫的一套為慢,不過信任程度就相對會來得更高。區塊鏈的出現,就是要解決信任的問題,透過相關技術的應用,試圖建立一個信任度更高、更和諧、更平等的網絡環境。

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中央數據庫的效率高,速度快,但風險同樣高,因為權力高度集中,一旦黑客作出針對性攻擊,或是操作人員有心無意的犯錯,都有可能令整個龐大系統癱瘓。情況就有如中央集權機構中,負責發號施令的明君會病、會老、會死,難以保證整個體制一直保持高能高效的狀態。至於區塊鏈技術,則盡可能減少系統被個別影響的風險︰權力的高度分散令再聰明、再狡猾的人都難憑一己之力去顛覆系統,而要控制、收賣所有人亦接近無可。代價則是一切行動都需要取得共識,所以所需時間不少。

中央數據庫和區塊鏈技術各有不同追求,前者放棄了自身對權力的控制而換來了高效運作,後者則擁有權力卻犧牲了速度,各有代價。科技之爭如此,管理方法如是,不存在絕對的優劣,端視乎你所處的階段以及有何追求、作何取捨。

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作者製圖

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本文 10 月 2 日刊登於《明報》專欄「財科暗戰」,上為加長版;專欄連結

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