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洗衣粉抗氣候變化?從蘑菇說起

2018/1/3 — 17:19

有人可想過研究洗衣粉成份也可對抗氣候變化嗎?丹麥生物科技公司 Novozymes 就是當中的代表,而該公司現時的秘密武器就是哥本哈根森林中常見的蘑菇。

現時的洗衣粉大部份都會加入不同的酵素 (enzyme) ,以分解衣物上的油脂污漬。 Novozymes 的科學家為了製作更環保洗衣粉,不時都涉足森林採集平菇 (Pleurotus ostreatus 或稱蠔菇) 。這種菇菌會生長於強韌的樹木纖維上,並會將之分解作為營養。學者希望從中了解平菇的酵素如何加速樹木腐化等的化學反應,從中研發出新的洗衣粉配方,減少洗衣時的用水,並在低溫洗衣時也有高效的清潔力。

早在人類知道「酵素」這種份子之前,人類已經將之應用在釀酒與製作芝士等食物工序中。到 1833 年,法國學者 Anselme Payen 首次分離出澱粉酵素 (Diastase) ,加快澱粉分解做糖份的過程。到 20 世紀初期,德國化學家從牛胃提取酵素,並將之加入洗滌劑中,首次商業應用酵素科技。自此,人類就開始大量應用酵素,並不斷完善技術。現時的洗滌劑最多加入八種不同酵素去除污漬。 Novozymes 與其他類似的生物科技公司多年來都研發出一系列的酵素配方,向聯合利華等消費品巨企出售之。單在 2016 年, Novozymes 的盈利就達到 22 億美元。

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有關酵素

酵素又稱酶,是一種生物催化劑,大部份酵素為蛋白質,能加快化學反應的速度。利用其三維結構與特定份子結合,就能合成或分解新的份子;由於酵素的結構有極高專一性,所以每種酵素只能處理一種或數種獨立化學反應。故洗衣粉需要加入不同酵素各自處理蛋白質、澱粉或脂肪漬。

含酵素洗衣粉比以前的配方更為環保,因為十分之一茶匙的酵素能洗乾淨的衣物相當於半塊由棕櫚油或石油副產品製造的肥皂。另外,酵素對人體與自然生態毒性較低,亦容易被分解,不似以前加入磷的洗衣粉配方,會令水體營養化,形成紅潮。

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據現有數字顯示,洗衣機用電佔歐盟家居用電量的 6% ,這是因為歐洲過去為了控制鼠疫等傳染病,很早就有用熱水來消毒衣物的習慣。而酵素都在低溫才能有效去污,故此能減少能量消耗。歐盟洗滌劑協會 (AISE) 指,如果歐洲人洗衣時從原本的 40°C 熱水改用冷水,將會減少一半用電。

Novozymes 除了研究蘑菇外,在 2009 年已曾在土耳其找到一種泥土細菌,透過基因工程技術提取 DNA 以廉價大量製造酵素加入液態洗滌劑。

該公司近年也已打入中國市場,為立白研發出新的配方,配合中國人喜歡漂白的習慣。不過 Novozymes 的行政總裁 Peder Holk Nielsen 指,中國人喜歡洗衣,也願意花費高價洗衣粉。他們雖然現時多用冷水洗衣,但隨著經濟發展蓬勃,可能會如歐洲人一樣開始轉為使用熱水洗衣。這種習慣的改變也曾在二戰後的西方國家出現;屆時現有的配方將不能在熱水中有效去漬。 Nielsen 認為酵素技術或者能避免這種習慣上的改變,因為最終含酵素的洗衣粉用水與能量消耗也較少。

來源:
The New York Times, Fighting Climate Change, One Laundry Load at a Time, 1 January 2018

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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