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Moonmoon:天文學家估計衛星一樣可有衛星

2018/10/11 — 17:43

卡耐基天文台天文學家 Juna Kollmeier 的兒子在 4 年前無意中問到,究竟衛星可以有自己的衛星嗎? Kollmeier 覺得這個問題十分有趣,便與波爾多大學天文學家 Sean Raymond 合作嘗試找答案。

事隔多年,本來都未有打算公佈發現,但近日有天文學家發現系外衛星,令她們決定在未經同儕評核的預印期刊 arXiv 上發表一份只有 2 頁長的答案——「衛星可以有自己的衛星」。

話雖如此,但不是每一顆衛星可以擁有衛星,而是要達到幾個條件。他們提出衛星首先需要夠大。另外,主衛星也需與行星有足夠距離和空間,一來讓衛星的衛星可圍繞衛星運行,二來免受行星潮汐力影響。

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他們也指出,雖然已知太陽系內沒有衛星有衛星,但理論上地球、土星和木星衛星都可擁有自己的衛星。而早前發現到的系外衛星,無論大小、距離和空間等條件都適合擁有自己的衛星,可進一步研究。

Kollmeier 坦言今次研究只屬初步,但希望可以有更多人研究此問題。她也相信相關結果或有助天文學家了解太陽系演化史:既然衛星理論上可以擁有衛星,那為甚麼太陽系運行的衛星沒有呢?

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未有參與研究的英國貝爾法斯特女王大學天文學家 Michele Bannister 也對這問題感到興趣,並指出現時有不少新發現的衛星也在衝擊我們對衛星的理解。她接受外媒 《Gizmodo》 訪問時指,希望未來可以利用更高解析度數據,嘗試了解衛星和地球之間的質量分佈,以此確認月球,或者是其他衛星,是否真的可能擁有各自的衛星。

有人將衛星的衛星稱為 moonmoon ,你又會怎樣改它們的中、英文名呢? 

參考資料:
Gizmodo, Astronomers Wonder: Can Moons Have Moons?, 10 October 2018'

報告:
Kollmeier, J. A. & Raymond, S. N. (2018). Can Moons Have Moons?  arXiv, published online. DOI: arXiv:1810.03304v1

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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