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9,800 萬年歷史地獄蟻 有鐮刀狀下顎兼有金屬角

2017/9/11 — 17:23

地獄蟻 Linguamyrmex vladi 
Credit: Barden, P. & et al. (2017).

地獄蟻 Linguamyrmex vladi
Credit: Barden, P. & et al. (2017).

美國學者從有 9,800 萬年歷史的緬甸琥珀中發現史前地獄蟻品種 Linguamyrmex vladi ,如同其名字一樣 L. vladi 有致命的鐮刀狀下顎,而且臉上的角更富含大量金屬成份。研究經已刊於 Systematic Entomology 。

地獄蟻是白堊紀一種已滅絕的蟻,相比起普通蟲的口器,牠們有向上彎的鐮刀狀下顎,現存並無生物有類似的臉部構造。另外,地獄蟻的口器附近也有毛髮,令團隊懷疑其作用與現代鋸針蟻 (Odontomachus) 一樣,當有東西接觸到這些毛髮時,以顎夾擊來者。

新品種地獄蟻樣本頭部特寫
Credit: Barden, P. & et al. (2017).

新品種地獄蟻樣本頭部特寫
Credit: Barden, P. & et al. (2017).

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有些地獄蟻有突出的角如象牙般附在頭上。去年法國學者 Vincent Perrichot 就曾發現一種被稱為「獨角蟻」的地獄蟻品種 Ceratomyrmex ellenbergeri ;而是次由新澤西理工學院的 Phillip Barden 研究團隊發現的 L. vladi 亦有如象牙般的角在臉上。當遇上獵物時, L. vladi 的下顎會快速向上縮,臉上的角則作為擋板,讓獵物被咬後無法逃離。

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經電腦斷層掃描後,團隊更發現蟻角由金屬加固,相信是幫助 L. vladi 經受重覆咬合動作而不受損害。現代昆蟲也有類似機制,利用鐵、鎂或鋅等金屬,令自己的下顎更為堅硬。

新品種地獄蟻樣本旁邊有一隻甲蟲幼蟲
Credit: Barden, P. & et al. (2017).

新品種地獄蟻樣本旁邊有一隻甲蟲幼蟲
Credit: Barden, P. & et al. (2017).

Barden 又估計,L. vladi 有機會是「吸血鬼」,牠們會在咬緊昆蟲獵物後吸啜其血淋巴 (haemolymph) ——在是次研究的琥珀中就困住了一隻有充滿血淋巴的甲蟲幼蟲。另外,團隊相信 L. vladi 的強勁下顎也可以輕易將有硬殻的成年昆蟲刺穿捕食。現時,需要更多樣本才能確定這個假說是否準確。不過, Barden 認為這只是時間問題,因為緬甸出土大量琥珀,之前也從中找到很多珍貴的史前生物。

來源:
New Scientist, Meet the vampire ant from hell with huge jaws and a metal horn, 10 September 2017

報告:
Barden, P., Herald, H.W. & Grimaldi, D.A. (2017). A new genus of hell ants from the Cretaceous (Hymenoptera: Formicidae: Haidomyrmecini) with a novel head structure. Systematic Entomology 42(4), October 2017 pp.837-846. DOI: 10.1111/syen.12253

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

 

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