立場新聞 Stand News

58 萬年前東非氣候變乾 或加快人族演化、智人腦容量增加

2018/10/9 — 13:16

Olorgesailie 盆地,圖片來源:Smithsonian Institution

Olorgesailie 盆地,圖片來源:Smithsonian Institution

東非國家肯亞裂谷區過去一直發現大量古人類化石與石器,因而有人類搖籃 (Cradle of Humankind) 的稱號。本年三月刊於《科學》的三個研究發現, 32 萬年前裂谷區的 Olorgesailie 盆地,一些早期人族放棄用了一百萬年的阿舍利文化 (Acheulean) 大型手斧以及切割粗糙石器,改用更精製、便攜的石器,但當時未有解釋為何當地人族會有這種技術上的轉變。

最新刊於《美國國家科學院院刊 (PNAS) 》的研究則分析了盆地附近的古湖泊馬加迪湖沉積物,發現約在 57.5 萬年前當地逐步出現乾旱化,推斷氣候變化或推動人族演化,促使智人與中石器時代的出現。此前雖有其他團隊假設氣候變化與人族演化有關,但一直無大範圍地區性證據證明說法,而是次研究則是首度以連續性環境數據,更了解當地發現的多種文物。

是次研究是地質科學、生態與演化生物學系教授 Andrew Cohen 領導的「人族遺址及古湖泊鑽探計劃」一部份,團隊於定期乾涸的馬加迪湖鑽探至 200 米深地底,並在火山基岩位置取得多個長 10 呎、直徑 2.5 吋的岩芯樣本進行分析。

廣告

香港浸大地理系教授歐文彬 (Richard Owen) 為是次研究的首席作者,他指出裂谷區發現大量人類演化證據,但各者的關係一直未被找到——超過 50 萬年前的早期石器時代紀錄與 32 萬年前左右的中石器時代石器之間的轉變存在大缺口,而研究則以連續性環境數據填補當中空白。 Cohen 亦在新聞稿指出,較古老的石器在 120-50 萬年之間一直無大變,但到 50 萬年後至 32 萬年的期間,可以看到石器變得更精良、更輕便,可被攜到更遠的地方,此前學者只知道當時的氣候多變。

當時氣候變得較乾較多變、智人堀起,連同其他文物的轉變,令人懷疑三者是否有關係。不過, Cohen 表示現時仍未清楚新石器出現與人族演化出更大容量腦部之間的關係仍未清晰。不過,前年於摩洛哥偏遠山洞出土、有 30 萬年歷史的現代智人化石與石器,相信是最早的智人證據,這發現都與 Olorgesailie 盆地石器出現極大變化時間吻合,可見天氣嚴重變乾對人族有一定影響。

廣告

Owen 則指,根據變異性選擇假說,快速環境變化會產生選擇性壓力,迫使物種適應變化。在這種情況下,大腦容量增加將使我們的祖先能迅速適應越來越不可預測的世界。未來將需對比更多同區考古證據以證明說法真確性。

來源:
Phys.org, Dryer, less predictable environment may have spurred human evolution, 8 October 2018

報告:
Owen, R.B., Muiruri, V.M., Lowenstein, T.K. & et al. (2018). Progressive aridification in East Africa over the last half million years and implications for human evolution. PNAS (2018). doi: 10.1073/pnas.1801357115 

文/Alan Chiu 、審核/

發表意見