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【螞蟻戰爭】非洲螞蟻會為受傷同伴清潔傷口

2018/2/15 — 13:38

背景圖片來源:維基百科

背景圖片來源:維基百科

別以為只有人類才有醫護兵,昆蟲學家發現馬塔貝勒蟻 (Megaponera analis) 不僅會拯救受傷同伴回蟻穴,更會治療牠們。

昆蟲和動物並不如童話世界般和平共處,族群之間或物種之間會時有衝突。動物學家曾於 1974 年起,記錄到兩個黑猩猩族群持續 4 年的戰爭。螞蟻世界亦然,其中以白蟻為主食的馬塔貝勒蟻在入侵敵巢時,有機會被防衛的白蟻攻擊受傷。主要傷口為肢體遭折斷。去年,維爾茨堡大學昆蟲學研究隊伍曾觀察到馬塔貝勒蟻會將「戰場上」受傷同伴拖回蟻穴中。研究人員指出,這是因為受傷螞蟻身體會釋出二甲硫醚 (dimethyl disulfide) 及二甲基三硫然 (Dimethyl trisulfide) 向同伴求救。然而,傷蟻去向則是未知之數。 

為找出傷兵會被如何處置,同樣由 Karl Linsenmair 帶領的研究隊伍將 6 個蟻穴取到實驗室研究。他們將部份螞蟻弄傷,並在其身上塗上顏色,以觀察螞蟻行為。一如去年的發現,鄰近同伴會把受傷螞蟻拖回蟻穴中。這批「傷兵」不僅會被救回蟻穴中,健康螞蟻還會用口清潔傷口近 4 分鐘。研究人員發現,被拯救的螞蟻在 24 小時內的存活率達 90% ,相反,沒被救治的則只有 20%。

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不過並非每隻蟻都想被拯救。研究人員發現重傷螞蟻會先嘗試自行回蟻穴,其後才釋出荷爾蒙物質求救。此過程可幫助其他螞蟻判斷傷勢並施救,但最終決定「救不救」傷蟻的是取決於傷蟻本身,而非救援螞蟻。輕傷螞蟻被救時會將自己捲起,方便同伴抬走。相反,重傷螞蟻則會變得十分不合作,身體轉動且肢體朝天,令同伴難以將其搬走。此發現顯示,螞蟻拯救同伴並不是出於「同情心」,只是因應傷蟻釋出的荷爾蒙和行為而作出的反應。

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更有趣的是,輕傷螞蟻會在同伴身邊顯得傷勢更重。一般情況下,受傷螞蟻行走速度與其他同伴相若。一旦經過同伴,受傷螞蟻隨即會走得慢點。研究人員認為這行為可能令牠們與更多同伴溝通到,或者能令同伴可感該到荷爾蒙物質,從而令增加被救機會。然而,研究人員指這並不是欺騙行為。因為傷蟻被拯救能減少族群死亡率,對整體有利。

現時研究人員未能確認受傷螞蟻在接受治療後可存活得更久的原因,但他們推測這有機會是當其他螞蟻為其洗淨傷口時,會將傷口上的泥土洗脫掉。另外,健康螞蟻亦可能會在傷口上分泌抗微生物物質,以減少感染風險。

來源:
Science, Watch these African ants treat comrades injured on the field of battle, 13 February 2018

報告:

  1. Frank, E. T., Wehrhahn, M. & Linsenmair, K. E. (2018). Wound treatment and selective help in a termite-hunting ant. Proceeds of the Royal Society B, 285, 1872. DOI: 10.1098/rspb.2017.2457
  2. Frank, E. T., Schmitt, T., Hovestadt, T., Mitesser, O., Stiegler, J., & Linsenmair, K. E. (2017). Saving the injured: Rescue behavior in the termite-hunting ant Megaponera analisScience advances3(4), e1602187. DOI: 10.1126/sciadv.1602187

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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