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葉玉如:站在科學尖端的母親

2017/10/20 — 10:30

科大葉玉如教授科研表現出色、培育不少英才,又同時兼顧家庭,堪稱女性科學家的典範。

科大葉玉如教授科研表現出色、培育不少英才,又同時兼顧家庭,堪稱女性科學家的典範。

【文:呂惠如;圖:香港電台】

全球人口高齡化,令阿爾茨海默症成為人類未來的重大威脅。以往,這種腦退化症被視為無藥可治,但香港科技大學副校長(研發及研究生教育)葉玉如教授的相關研究卻有突破性發現,有望進一步研發成治療此症的新藥物。這位獲獎無數的港產女科學家,在科研領域固然表現出色,多年來更培育了不少人才,更難得是可同時兼顧家庭、生兒育女,堪稱女性科學家的典範之一。

葉玉如一直致力研究神經細胞之間的溝通與傳訊,阿爾茨海默症更是她近年投放很多心血的研究方向。她指努力研究背後主要是想為病人出一分力:「神經退化性疾病影響很多病人,單是阿爾茨海默症患者,現時全球有 3,500 萬,至 2050 年將超過一億。作為科學家,若有能力去幫助診斷和治療,我很希望可以做得到。」

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全球人口高齡化,令腦退化症成為未來人類一大威脅。

全球人口高齡化,令腦退化症成為未來人類一大威脅。

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白介素 -33 助逆轉

2014 年,她和團隊利用一些有阿爾茨海默症的模擬老鼠進行「水迷宮實驗」的記憶測驗,發現有阿爾茨海默症症狀的模擬老鼠,在服用從中藥提煉的鉤藤鹼後,可以抑制腦神經細胞蛋白 EphA4 的異常活化,令受腦退化症影響的學習和記憶能力得以改善。 2016 年,她和合作團隊發現一種名為白介素 -33 (IL-33) 的蛋白質,可以成功令到有阿爾茨海默症的轉基因小鼠因腦退化症所引致的神經細胞通訊缺陷及記憶力衰退問題,在短期內可以逆轉。為了真正幫助病人,把基礎研究轉化成藥物,她現正和國際醫藥研發基金合作,並已經作出了授權及技術轉移,正在進行臨床前的測試。

葉玉如在2004年獲頒女科學家最高榮譽「歐萊雅聯合國教科文組織婦女與科學獎」。

葉玉如在2004年獲頒女科學家最高榮譽「歐萊雅聯合國教科文組織婦女與科學獎」。

科研失敗多過成功

科研取得成果,自然是光風霽月,但中間的過程其實漫長又艱辛。葉教授坦言,當科學家需要有決心和堅毅的性格:「我們做實驗,失敗多過成功,所以一定要堅持,明白為何會失敗,從中學習,令下一步做得更好。」以往走過幾十年的科研之路,她一直表現出色,但過程殊非輕鬆容易。

葉玉如(左一)與第一代徒弟回想四人實驗室時期,工作有如做工廠,忍不住笑起來。

葉玉如(左一)與第一代徒弟回想四人實驗室時期,工作有如做工廠,忍不住笑起來。

在香港出生長大,於美國完成大學以至博士課程,葉玉如在當研究生期間經已嶄露頭角,在《自然 (Nature) 》等重要科學期刊中發表論文。取得哈佛大學的博士學位後,她任職於美國一間製藥公司,四年間事業發展順利。後來,她卻選擇放下一切,於 1993 年回港到科大任教及從事研究工作,令身邊同事、朋友以至恩師都非常驚訝。

當年在美國製藥公司發展順利的葉玉如(第二排右二),毅然放下一切回港。

當年在美國製藥公司發展順利的葉玉如(第二排右二),毅然放下一切回港。

女性科學家的典範

雖然離職二十多年,但她的出色表現,仍然令製藥公司主席 George D. Yancopoulos 津津樂道:「Nancy 為公司奠定基礎,有很大貢獻。到今天,我們仍會以她為例,告訴別人作為科學家應該追求甚麼、可以達到甚麼。她是女性科學家的典範,在照顧家庭的同時,比我們男性科學家更為勤奮和多產,到現在,她仍然是我們的模範。」

葉玉如教授(中間紅衣)桃李滿門,多年來培育出不少科研專才。

葉玉如教授(中間紅衣)桃李滿門,多年來培育出不少科研專才。

回想最初加入科大,從四個人的實驗室再一步步發展成如今有超過四十名成員的分子神經科學國家重點實驗室,其間葉玉如付出很多耐心和努力。她回想當年道:「當時實驗室甚麼都沒有,我們四人一同商量要買甚麼儀器、做甚麼實驗,很多技術都是我親手教他們,他們是我的第一代徒弟。」之後,三人亦各有所成,而她的實驗室更陸續培育了不少科研專才,部份學生更在世界各地的實驗室和科研機構發展,成為獨當一面的人才。

實驗室工作像工廠

傅潔瑜是當年四個人的實驗室年代的技術員,後來考取博士學位,繼續留在葉教授的實驗室進行研究工作。她回想當年,感覺温馨又有點好笑:「你想像不到,我們一排人像工廠女工,五、六天的工作裏,有超過一半時間是在『入 tip』(將移液吸頭放入盒中)。」旁邊的葉教授即時補充道:「這是做實驗的準備工作,很重要。」

女性科學家不易為

作為國際頂尖的神經生物學家,葉教授獲獎無數,當中包括被譽為「女性諾貝爾獎」的歐萊雅聯合國教科文組織婦女與科學獎,但她卻感嘆女科學家不易為,認為不少女性同行都受家庭和社會價值觀等因素影響,比男性科學家承受更大壓力。

葉玉如的子女深受她影響。

葉玉如的子女深受她影響。

不過,她在這方面可算是個幸運兒,幾位姐姐對她引以為傲,丈夫、子女亦十分支持她的工作,她的兒女做人做事,亦受到她的薰陶。當上醫生的兒子朱漢鼎道:「她的個性和生活方式,她關顧他人的特質,全部都很有感染力,影響身邊的人。」女兒朱倩儀亦說:「她對我的最大影響是做任何事都要很勤力,做事要選自己所喜愛的,那樣才會做得好、做得開心。」

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香港電台電視節目《我們的科學家》將於10月22日晚上9時在港台電視31及31A播出。港台網站 tv.rthk.hk 及流動應用程式 RTHK Screen 同步直播及提供節目重溫。

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