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第六次大滅絕

2015/6/26 — 10:33

woodleywonderworks / flickr

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引言:「第六次大滅絕」看似是遙不可及,卻原來正在發生?科學家究竟怎樣測試這個假說的真確性?我們將揭示科學家 Ceballos 如何找出「第六次大滅絕」的證據。有人更指出人類正是「第六次大滅絕」始作俑者。不過現在仍然未有足夠證據將矛頭指向我們。

地球 — 生物的搖籃,戰場,天堂,也是地獄。

過去四億多年來,地球上的生物已經歷過五次不同的「物種大滅絕」。都市人或許對大滅絕不以為然,物種的消逝似乎和我們毫無關係。畢竟造成過去幾次物種大滅絕的原因都是大自然本身,包括海平面變化,火山爆發和氣候改變等。這更加令一般人相信人類和物種大滅絕無關係。但科學家發現,大滅絕正在發生,而有人更認為人類可能是物種大滅絕的催化劑。

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多年來都有不少保育人士公眾宣揚保育的重要性,但似乎並沒有太多人嘗試了解「保育」的原因。所有生物,包括人類之所以能夠生存於世上,是依靠著生物之間的平衡,這稱之為「生物多樣性」。「生物多樣性」維持著生態系統的平衡和食物鏈供應。一個物種的滅絕,會令其他生物的生命受威脅。情況就如,如果農業完全消失,我們不會再有任何食物供應。這意味著每種生物有著不可或缺的地位。換言之,你今天晚上吃的晚餐,手中那碗飯,也離不開「生物多樣性」這個問題。而現在,物種大滅絕正對生物多樣化造成非常嚴重的威脅。

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真有其事?

你會疑惑我們怎樣才知道物種大滅絕已經開始了? 會不會誇張了?

有人更指在我們最近發現的一百九十多萬種生物中,只有 799 種生物絕種了,根本不足以為患。

的確,地球歷史上,一直都有不同物種的消失,單單以一種物種消失並不能隨便稱作「大滅絕」。但慢慢不能忽視, 799 種物種中,科學家不但指出我們可能忽略了不少無脊椎動物,更重要的是究竟相比起整個地球歷史,物種絕種的速率是否相同。為了尋找真相,以 Ceballos 為首的科學家就此嘗試探究究竟「第六次大滅絕」是不是真的發生了。

計算基準

要知道近一百年來究竟有沒有「物種大滅絕」的趨勢,情況就如同,估計考試分數。假若初時估計只會有 10 分,但最後有 90 分,聽起來就會有相當大的改變。就必須要先找出一個「基準滅絕率 (baseline extinction rate) 」。所謂基準,即是過去自然流失的絕種物種數量,即是一個「正常」的數字。

要找出一個準確的基準其實相當困難。現存物種的數量依然未能確定,隨意找一個較低的基準,就會高估物種滅絕的速度,因而變得危言聳聽。相反,假若他們找一個過高的基數,就會低估了這個問題。不準確的基準難以支持「第六次大滅絕」的假說。

Ceballos 為了避免犯下這種環保團體,或者保守的政治團體玩弄數字遊戲的錯誤,他們就以較為保守方法計算基準。要計算出可靠的基準滅絕率,他們主要以哺乳類動物的數據作為參考,並假設其他有脊椎動物的基數亦都略同。利用不同研究時間長短的數據,找出平均基準。他們發現在一百萬種物種中,每年有 1.8 種物種消失,而這個估算比 1990 年代的數字更為保守。

對不起,真的發生了。

接下來,他們就要比較現代物種絕種率和基準。要找出現代滅絕率,他們採用了兩種計算方法:一,只包括已經絕種了的物種;二,除了已經絕種的物種外,亦包括在野外已經絕種的和瀕臨絕種的物種。

即使他們以非常保守的方法計算基數,令人震驚的是兩組數據仍然比基數還要高出 100 倍以上。而且大部份絕種個案,也是在過去 114 年發生。

Ceballos 為人類和其他各種生物寫下令人失望的結論:第六次物種滅絕正在發生。但究竟是不是人類驅使了第六次大滅絕的發生呢?只能說的是,地球的生態已經被人類改變和控制。人類已經佔有全球 25-40% 的生產,開採化石原料更影響了光合作用,控制了物種演化。種種因素下,會不會為大滅絕造成一定壓力?這個問題的答案,留待科學家們揭曉。

參考資料:

1. Ceballos, G., Ehrlich, P. R., Barnosky, A. D., García, A., Pringle, R. M., & Palmer, T. M. (2015). Accelerated modern human–induced species losses: Entering the sixth mass extinction. Science Advances, 1(5), e1400253.

2. Refiner, C., Achaz, G., Lambert, A. & et al. (2015). Mass extinction in poorly known taxa. PNAS, 112(25), pp 7761-7766. Doi: 10.1073/pnas. 1502350112

3. Wiliams, M., Zalasiewicz, J., Haff, P. K., Schwägerl, C., Barnosky, A. D., & Ellis, E. C. (2015). The Anthropocene biosphere. The Anthropocene Review, 2053019615591020.

4. Zalasiewizc, J. (n.d.). The Earth stands on the brink of its sixth mass extinction and the fault is ours. Retrieved June 23, 2015, from http://www.theguardian.com/environment/2015/jun/21/mass-extinction-science-warning

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