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新地質期定義惹爭議 現有證據未必支持新假說

2018/8/9 — 17:04

資料圖片,圖片來源:lafayette.edu

資料圖片,圖片來源:lafayette.edu

上月國際地層委員會公佈新的地質年表,指地球已在 4,200 年前的大旱災開始,踏入梅加拉亞期 (Meghalayan) 。然而,此說法備受科學家質疑, 

據國際地層委員會 (International Comission on Stratigraphy) 公佈,梅加拉亞期屬於 11,700 年開始的全新世 (Holocene Epoch) 的第三時期。不過不少科學家則反駁指,當時根本未有發生全球性大旱災,將該時期定作梅加拉亞期的說法證據不足。亞利桑那大學古氣候學家 Jessica Tierney 認為,委員會誤將不相關的地球乾旱和潮濕時期混作一談作新時期證據,而部份乾旱事件證據更與梅加拉亞期開端有大差距,甚至偏離數世紀。

梅加拉亞期定義源自 1990 年代考古學家 Harvey Weiss 的發現。當時他提出證據,指 4,200 年前曾有大旱災將人從阿卡德帝國(即現今伊拉克地區)的城市中迫走,而類似情況也在美索不達米亞等地區出現。當時的地質學家正嘗試將全新世分作三個時期——但實際時期一直備受討論。 Weiss 的發現為地質學家 Mike Walker 提供了有用研究基礎,幫助確認全新世第三時期的開端。當時國際地質學會亦邀請了 Walker 綜合現有證據,以界定出第三時期。

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最終該學會在上月公佈結果,指地球在 4,200 年前正式踏進梅加拉亞期,並以印度北部梅加拉亞邦 (Meghalaya) 山洞石荀 (stalagmites) 作為正式岩石時代標記。然而,有份發現和分析此石荀的古氣候學家 Ashish Sinha 則對此有保留。他指出,他的研究隊伍只能將石荀其中幾層作定年分析,而水份亦將接近乾旱年份的岩石證據溶解,有機會影響研究結果。西安交通大學地質學家 Gayatri Kathayat 另一份未有發表的數據亦指出,當時雨季是逐年減弱,而非在 4,200 年前突然出現大旱災。相反,4,000 年前可能有類似乾旱情形,有機會可視作地質學上的標記時期轉變的「黃金指標 (golden spike) ,但仍未可肯定第三時期的定義。

不僅如此,其他地區在 4,200 年前也未見有明顯的地質活動改變。其中,北亞利桑那大學的研究亦分析了近 550 份古氣候紀錄數據,當中包括氣溫及濕度紀錄,均未能見到地層委員會指出的大型乾旱數據。另外,考古學證據亦指出,部份美索不達米亞地區的淪陷,可能是源自政權倒台,多於乾旱問題引致。負責該考古研究的 Guys Middleton 更向《科學》明言:「乾旱事件作為『地質標記』是完全不合理。」

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Walker 回應指,如果 Kathayat 等人在新時期定義前就提出類似證據就更好。他認為雖這類大乾旱分佈不同時期與空間,但仍足以讓地質學家定義一個新時期,幫助討論全新紀議題。國際地層委員會將暫停相關討論,讓新學說以及證據有更多時間沈澱。 

來源:
Science, Massive drought or myth? Scientists spar over an ancient climate event behind our new geological age, 8 August 2018

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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