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摩洛哥發現 30 萬年人頭化石 或為最早已知智人祖先骸骨

2017/6/8 — 18:31

新發現頭骨重塑圖,這些古人類腦殻比現代智人長(藍色位置顯示)
Credit: Philipp Gunz, MPI EVA Leipzig

新發現頭骨重塑圖,這些古人類腦殻比現代智人長(藍色位置顯示)
Credit: Philipp Gunz, MPI EVA Leipzig

西非摩洛哥偏遠山洞最新出土的五個人類化石與石器,經鑑定後有 30 萬年歷史,並且有現代人臉部特徵,成為已出土最古老現代人骸骨樣本,或會顛覆學界對現代智人於東非演化的說法。

在南非發現人類化石數量多、歷史悠久被稱為人類搖籃 (Cradle of Humankind) 的化石遺址,古人類學家一直都找到很多約有 20 萬年歷史的人屬化石,而此前在埃塞俄比亞的 Omo Kibish 發現的最古老人骨則為 19.5 萬年;其他基因証據都指向現代智人起源為南非東南部。

是次發現則在非洲西北摩洛哥、馬拉喀什以西 100 公里的 Jebel Irhoud 。該洞原為重晶石 (barite) 礦場,早在 60 年代已有約 40 萬年的尼安德特人及石器化石出土,其後洞穴因結構問題倒塌被封,再無人進內進行發掘工作。

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而普朗克進化人類學研究所的法國學者 Jean-Jacques Hublin 取得資助,在 2004 年重開洞穴進行發掘工作,並發掘出至少屬 5 個人的骸骨,大量石器、灰碳化石以及羚羊骨頭。

新發現的其中一個下顎骨,擁有早期人科以及現代智人的特徵。
 Credit: Jean-Jacques Hublin, MPI-EVA, Leipzig

新發現的其中一個下顎骨,擁有早期人科以及現代智人的特徵。
Credit: Jean-Jacques Hublin, MPI-EVA, Leipzig

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該五副骸骨分別屬 3 個成人、一個青年以及一個約為八歲的兒童;殘骸則包括部份頭顱骨、下顎、牙齒與四肢,且明顯有現代人類特徵。 Hublin 團隊的兩份報告均在周三刊於《自然》。

團隊首份報告 [1] 將新發現的化石與現代人、尼安德特人以及 180 萬年前人類近親化石作對比,發現 Jebel Irhoud 的化石與現代人最為接近:其四肢較為發達,下顎、牙齒較大,頭顱骨較長,但臉部特徵與現代人無異。結果顯示,人類臉部特徵比腦部更早演化成現在的模樣,亦突顯人類演化進程是緩慢的。

第二份報告 [2] 則分別以熱螢光測年法 (thermoluminescence dating) ,以及放射性測年法,分別檢測 14 年石器與其中一顆牙齒的年代。最終發現,石器平均有  31.4 萬年歷史,牙齒則有  28.6 萬年歷史。

有關熱螢光測年法

熱螢光測年法是利用熱釋光效應(thermoluminescence)測量含有結晶體的礦物或燒製文物,自加熱或燒制後時間的方法。技術根據樣本所釋放光子的能量判斷出樣本自從上次被加熱後至今所接受的環境背景輻射能量總和,因而估算自加熱時間距今多久。

團隊信相洞內仍有其他化石等待出土,不過學者仍未知道到底這些人類祖先在洞內做什麼。因為研究顯示,石器雖然來自當地,但是石器來源應是 Jebel Irhoud 以南 50 公里,而且他們並無在洞穴內製造新石器,只不斷打磨舊有石器。

新發現約有 30 萬年歷史的石器
Credit: Mohammed Kamal, MPI EVA Leipzig

新發現約有 30 萬年歷史的石器
Credit: Mohammed Kamal, MPI EVA Leipzig

團隊猜測,這批人類祖先並無長時間逗留在洞穴,又或特意到 Jebel Irhoud 捕獵羚羊,因為河內有大量羚羊骨頭,且有生火痕跡。

Hublin 強調新發現不代表他們是智人直接祖先,而是証明早期智人已散佈全非洲,並在不同地區各自演化出現代人特質,Jebel Irhoud 的人屬只是其中一支;同時研究指向智人是大陸規模地演化,非地區性演化出來。

有多位學者質疑研究結論,認為所謂智人遍佈全非洲未有足夠証據,同時團隊合併五副不同骸骨化石以及用電腦重塑圖作型態對比,可能會有誤差。 Hublin 承認現時太少化石了解 30 萬年前的人類足跡是否已擴展至全非洲,因為現時主流假設建基於南非 Florisbad 找到的 26 萬年人頭骨,並指人類只在非洲東部出現。不過,未有參與研究的美國考古學家 Jessica Thompson 就支持研究結果,指化石是迄今稀有之最,其特徵也明顯與現代智人極為相似。她提醒,人類演化過程中,可以有多個人科動物在同時同地一起生活。

來源:
Science, World’s oldest Homo sapiens fossils found in Morocco, 7 June 2017
The Guardian, Oldest Homo sapiens bones ever found shake foundations of the human story, 7 June 2017

報告:

  1. Hublin, J., Ben-Ncer, A., Bailey, S.E. & et al. (2017). New fossils from Jebel Irhoud, Morocco and the pan-African origin of Homo sapiens. Nature 546, 289–292 8 June 2017. doi:10.1038/nature22336
  2. Richter, D., Grün, R., Joannes-Boyau, R. & et al. (2017). The age of the hominin fossils from Jebel Irhoud, Morocco, and the origins of the Middle Stone Age. Nature 546, 293–296 8 June 2017. doi:10.1038/nature22335

文/Alan Chiu 、審核/Winsome Lee

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