立場新聞 Stand News

天文學家首次發現銀河系以外行星

2018/2/7 — 15:01

圖/University of Oklahoma

圖/University of Oklahoma

美國天文學家首次從 38 億光年、銀河系以外發現疑似行星。研究已刊於 The Astrophysical Journal Letters

單在銀河系以內,已有 5,287 個已確認行星,而且可能尚有大量未曾確認或記錄。然而,銀河系相當遼闊,對比之下行星細如微塵。因此,天文學家根本難以直接找到銀河系以外的行星。美國奧克拉荷馬州大學天體物理學家戴新宇與同事 Eduardo Guerras 利用美國太空總署德拉 X–光天文台 (Chandra X-ray Observatory) 數據,讓科學家窺探到銀河系以外的外貌。

幫助研究人員從茫茫星空中尋找行星的,正是一種名為微引力透鏡 (microlensing) 的天文現象。此現象由愛因斯坦的廣義相對論所推測。

廣告

遠處的恆星作為光源,這道光線會向地球方向行走。途中會經過另一顆恆星時。中間的恆星引力會將光線微微扭曲。從地球上觀察,兩顆行星的距離就會變得更遠。當光源恆星與中間恆星距離極近的話,此效果就會更為明顯。光源恆星的光線將會從中間恆星旁走過,形成「愛因斯坦環 (Einstein ring) 」。

此現象會令中間恆星比平常光近 1,000 倍。假設中間恆星附近有行星運行,當行星恰巧行經光源恆星的釋出的光線,行星自身引力亦會稍為扭曲此光線,形成可觀察的暫時性影象。由此,天文學家就可記錄遠處星系與地球之間,有甚麼行星存在。

廣告

以此方法,研究人員發現銀河系外的每顆恆星可能有約 2,200 個行星圍繞運行,部份新發現的行星體積比月球還要小,另一些則與木星體積相近。他們估計,這個類星系中可能存有接近 10,000 億個行星運行。

然而, NASA 引力透視專家 David Bennet 接受《華盛頓郵報》訪問時表示,雖然研究結果相當有趣,但數據未必能確切反映星空中有多少行星在運行。研究人員則表示,希望其他研究隊伍能發表獨立分析報告,以檢測他們的發現。 

來源:
National Geographic, More Than a Trillion Planets Could Exist Beyond Our Galaxy, 5 February 2018

報告:
Dai, X. & Guerras, E. (2018). Probing Planets in Extragalactic Galaxies Using Quasar Microlensing. The Astrophysical Journal Letters, 853, 2. DOI: 10.3847/2041-8213/aaa5fb

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

發表意見