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出非洲記:發現南中國最古老現代人類骸骨

2015/10/23 — 16:50

Wu Liu, María Martinón-Torresv et al / Nature

Wu Liu, María Martinón-Torresv et al / Nature

現代人類 (Homo Sapiens)「出走」非洲,走到世界各地開枝散葉的歷史一直都是古人類學家渴望了解的問題。過往研究界一直認為現代人類最早的一次出走是 90,000 至 120,000 年前,普遍相信這批人類只走到中東地區。要等到大約 40,000-50,000 年前才開始有現代人類在歐洲、東亞和澳洲大陸等地出現。但最耐人尋味的是,這段遷徙史中間約 70,000 年的時間好像消失了,成為了遷徙史缺失了的一環。當時的人類究竟在哪兒?考古學家或能在最新考古研究中找到一點線索。

經過五年的掘挖,由中國科學院古脊椎與古人類研究所的考古隊伍在湖南省永州市道縣的洞穴中找到四十七枚相信有 80,000-120,000 年歷史的牙齒。他們利用形態和度量評估,他們認為這些牙齒化石明顯來自智人 (H. Sapiens) 。這次找到的牙齒都與後更生紀的樣本,甚至和我們的牙齒如構都十分相似。他們相信這個發現或可填補 40,000 年現代人類遷徙過程的歷史缺口。研究已於上周發表於《自然》。

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有份參與研究的西班牙學者 María Martinón-Torres 向 BBC 指,或許我們真的是 60,000 年前出走非洲的後代,但我們須重新思考我們現有的(人類遷徙)模型,或許歷史上曾上演多於一次的「出非洲記」。 

Maybe we really are descendents of the dispersal 60,000 years ago - but we need to re-think our models. Maybe there was more than one Out of Africa migration.  (BBC)

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這次在南中國出土的現代人類牙齒,除了能有助了解當年人類遷徙路線和時間外,更重要是能了解到為何現代人類要花更多的時間,要留待約四五萬年前才走到到歐洲大陸札根。其中一個假說就指,可能是和當年尼安德塔人 (H. neanderthalensis) 仍稱霸歐洲有關,要「打進」這片土地並不客易。所以,我們的祖先,現代人類就要留待尼德安塔人這個障礙開始衰落,才能入主歐洲,將智人的基因傳揚。或許將來靜待發掘的化石會進一步揭開這段不為人知的人類史。

報告:
Liu, W., Martinón-Torres, M., Cai, Y. J., Xing, S., Tong, H. W., Pei, S. W., ... & Wu, X. J. (2015). The earliest unequivocally modern humans in southern China. Nature, published online 14 October 2015. DOI: 10.1038/nature15696

原文:
BBC, Fossil teeth place humans in Asia '20,000 years early' , 14 October 2015
Gibbons, A. (2015). First modern humans in China. Science, 350(6258), 264-264. DOI: 10.1126/science.350.6258.264

文/eh

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