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中國團隊發現:緬甸琥珀保存完整億年古雛鳥

2017/6/12 — 18:24

一塊約 3 吋長的緬甸琥珀最初被以為藏著蜥蜴爪,但經詳細檢驗後發現,當中近億年已滅絕原始鳥類雛鳥,而且完整度前所未見。研究已刊於 Gondwana Research

Credit: Xing, L., O’Connor, J.K. & et al. (2017).

Credit: Xing, L., O’Connor, J.K. & et al. (2017).

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該塊琥珀由雲南騰衝市虎魄閣博物館館長陳光於 2014 年在緬甸購入,其後轉交至中國地質大學古生物學家邢立達研究,當時陳光與邢立達二人已知琥珀當中並非蜥蜴爪而是鳥爪,因為就算以肉眼,也可清晰見到雛鳥頭頸、雙翼、尾巴及腳。

反鳥鳥爪
Credit: 中國科學院

反鳥鳥爪
Credit: 中國科學院

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經過電腦斷層掃描檢驗後,邢立達的研究團隊確認琥珀內的是反鳥亞綱 (Enantiornithes) 雛鳥,大約是幾日至幾星期大,琥珀中亦有植物殘骸與泥土。雖然皮膚與肌肉紋理得以保存,但此前的研究已顯示當中肌肉已被碳化,無法提取 DNA 。

這隻反鳥亞綱雛鳥已有主翼羽毛,相信有一定自理能力,與此前化石樣本吻合。另外,其尾部也正長出羽毛,不過身體其餘部份則與現代雛鳥一樣未有羽毛。其羽毛類似小雲雀,均為啡、白、深灰,故團隊將反鳥雛鳥以緬甸語小雲雀 Belone 命名之。

主翼羽毛顯示反鳥在出生後有飛行能力。
Credit: 中國科學院

主翼羽毛顯示反鳥在出生後有飛行能力。
Credit: 中國科學院

反鳥亞綱雛鳥在形態上與現代鳥類最大不同之處是,前者肩骨關節為窩球關節 (socket and ball) ,現代鳥類則為球窩關節 (ball and socket) ,也因此才有「反鳥」這名字。同時,反鳥有翼爪、有下顎與牙齒而未演化出喙。

反鳥重塑圖
Credit: Cheung Chung Tat

反鳥重塑圖
Credit: Cheung Chung Tat

事實上反鳥亞綱在白堊紀比現化鳥類更多樣化、更成功,但卻在 6600 萬年左右與恐龍一起被滅絕。其滅絕原因未明,學界就估計反鳥一出生就有飛行能力,減低依賴父母照顧,但這種能力是有代價:反鳥生長速度比現代鳥類慢,這或許是其滅絕最大原因,同時也解釋到為何考古學家能找到大量年幼古鳥類化石樣本。

邢立達相關琥珀研究

現時大部份緬甸出產的琥珀,來自緬北胡康河谷。該地產出的琥珀多數藏有白堊紀的動植物,是全球考古重要來源。然而該地被克欽獨立軍所控制,琥珀的開採與販賣均不受政府規管;而買家通常來自中國,並將之製成珠寶。

2015 年,邢立達的團隊於克欽邦首府密支那的黑市市場購入大批琥珀。其中兩塊原被準備製作成吊飾的琥珀,去年六月同樣被發現反鳥翅膀。從被切割的痕跡顯示,相信可能有整隻反鳥藏在琥珀之內,但已無從稽考。同年十二月亦再從同批琥珀中發現有 9,900 萬年歷史的一段恐龍尾,當中椎骨、皮膚、軟組織甚至羽毛都保存良好,有助了解恐龍羽毛構造及演化。而是次研究亦與上述兩個此前研究一樣,由國家地理學會贊助。

來源:
National Geographic, Baby Bird from Time of Dinosaurs Found Fossilized in Amber, 7 June 2017
New Scientist, Bird caught in amber 100 million years ago is best ever found, 7 June 2017

報告:
Xing, L., O’Connor, J.K. & et al. (2017). A mid-Cretaceous enantiornithine (Aves) hatchling preserved in Burmese amber with unusual plumage. Gondwana Research published online 6 June 2017. doi: 10.1016/j.gr.2017.06.001

文/Alan Chiu 、審核/TC Chow

 

 

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